¿Publicidad engañosa? Lo que Samsung no dice sobre su nuevo chip Exynos 5 Octa

El jueves pasado Samsung dio a conocer oficialmente su nuevo buque insignia, el teléfono Galaxy S4. Tal y comentábamos la semana pasada, toda la presentación de la compañía se centró en el lado del software de la ecuación, mientras que toda la información de hardware se dijo en tan sólo unos minutos al principio de la presentación.

Lo cierto es que el Galaxy S4 no provocó el impacto esperado, y muestra de ello es que las acciones de Apple que llevaban una tendencia a la baja durante las últimas semanas, tras el anuncio del Galaxy S4 empezaron a subir de manera continua. Una muestra clara de que los inversionistas no quedaron para nada asombrados con el GS4.

No obstante y a pesar de que el Galaxy S3 es a todas luces un Galaxy S3 mejorado, Samsung ha decidido promover el Galaxy S4 empleando una táctica publicitaria que dependiendo de cómo se mire puede ser considerada como engañosa o no.

Los fanáticos de Android no dudan a la hora de vanagloriar el Galaxy S4 y ante las pocas novedades del teléfono, todos tiran de la misma soga, el nuevo procesador Exynos 5 Octa, el "procesador de 8 núcleos" presente en una de las versiones del Galaxy S4.

Con el procesador Exynos 5 Octa Samsung buscó una manera de equilibrar el rendimiento y la duración de la batería. Ciertamente el procesador Exynos 5 Octa en su interior aloja ocho núcleos, el problema es que no todos los núcleos son iguales, y más importante aun, el teléfono sólo puede usar cuatro núcleos a la vez, nunca los 8.

El nuevo procesador Exynos 5 Octa está compuesto por cuatro núcleos Cortex-A15 de alta potencia y cuatro núcleos Cortex-A7 de baja potencia. Los procesadores Cortex-A15 son potentes pero consumen mucha batería, por eso se utilizan mayoritariamente en tabletas, dónde las baterías son lo suficientemente grandes cómo para suplir la demanda del dispositivo. Usarlos en un teléfono puede no ser una buena idea, debido a que su uso continuo terminaría agotando la carga de la batería muy rápidamente.

En cambio, los chips Cortex-A7 son más comunes en teléfonos porque consumen mucho menos energía, aunque su rendimiento no es tan bueno como el de los Cortex-A15. Con el Octa Samsung intenta resolver este problema utilizando una configuración de CPU que ARM llama "big.LITTLE".

La configuración Big.LITTLE consiste en emparejar dos núcleos distintos, uno más grande y más rápido (en este caso, un Cortex-A15 funcionando a 1.2 GHz) y uno que es más pequeño y más eficiente energéticamente (un Cortex-A7 funcionando a 1.6 GHz). Ambos núcleos soportan el mismo set de instrucciones y pueden ejecutar el mismo código, de manera que la velocidad y el consumo de potencia son las principales diferencias entre ellos. De ahí que las tareas más ligeras como la navegación web y consultar el correo electrónico se ejecutan con los núcleos Cortex-A7 que ahorran energía, mientras que las tareas más intensivas como los juegos y la reproducción de vídeo serán enviadas a los Cortex-A15.

La conmutación entre núcleos es controlada por una capa de firmware que se asienta entre el software y el propio chip. Los sistemas operativos pueden ser ajustados para apoyar mejor una determinada disposición de núcleos en big.LITTLE, pero cualquier sistema operativo que soporte la conmutación del estado de alimentación en el CPU (todos los sistemas operativos principales de la última década) puede tomar ventaja de big.LITTLE sin cambios adicionales. El concepto es prácticamente el mismo qu se utiliza en los Tegra de Nvidia.

Hay dos implementaciones diferentes de big.LITTLE que los fabricantes de hardware pueden utilizar: una en la que los núcleos Cortex-A7 y A15 pueden estar activos al mismo tiempo (llamado "big.LITTLE MP" en la documentación de ARM) y otra en la que los núcleos Cortex-A7 se apagan cuando se encienden los Cortex-A15 y viceversa. En el caso del Exynos 5 Octa Samsung utiliza la segunda implementación.

En el vídeo de demostración publicado por Samsung s muestra una animación en la que se da a entender que los núcleos A7 y A15 se utilizan al mismo tiempo, pero la realidad es que sólo cuatro de ellos puede estar activos al mismo tiempo.

Ciertamente debo reconocer que está configuración utilizada por Samsung es ingeniosa, pero aunque el rendimiento global mejora de manera notable, sigue estando por debajo del rendimiento ofrecido por los nuevos chips Nvidia Tegra 4.

El principal problema de este tipo de configuración es que el rendimiento global depende demasiado del tipo de actividad que se realice en el dispositivo. Si juegas mucho en el teléfono, la batería te durará menos de lo que te duraría en un teléfono que sólo tuviera cuatro núcleos Cortex-A7. Y en las actividades comunes (chatear, navegar por la web, leer mails) tampoco podrás disfrutar de la potencia y la velocidad ofrecida por los Cortex-A15, sino que tendrás que conformarte con los cuatro núcleos Cortex-A7 a 1.2GHz.

La primera prueba de lo que digo son las primeras pruebas de benchmark que han empezado a aparecer en la web, en las que se compara el Exynos 5 Octa del Galaxy S4 con el Snapdragon S4 del Galaxy S III y con el nuevo chip Nvidia Tegra 4. El Exynos 5 Octa en todas las pruebas queda por debajo del Tegra 4, pero hay que reconocer que este último se utiliza en tabletas, y por lo tanto hay que darle algo de crédito a Samsung.

Ahora viene la gran pregunta, ¿si te digo que mi coche tiene dos motores, pero no te digo que sólo se puede usar uno a la vez, te estoy engañando o no? ¿Ustedes qué creen?

About Domadis Cabrera

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